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Charles Banks: El nuevo hombre detrás de Mayacamas

Charles Banks: El nuevo hombre detrás de Mayacamas

Cuando Charles Banks, uno de los antiguos propietarios de la bodega Screaming Eagle de Oakville y el jefe de la firma de inversiones Terroir Capital, compró recientemente una gran participación en Wind Gap Wines, levantó algunas cejas. El contraste entre el Cabernet de culto y la Garnacha de hormigón, de clima fresco y 12% de alcohol no podría haber sido más fuerte.

Pero cuando Banks anunció hace una semana que iba a comprar los venerables Viñedos Mayacamas, se podía oír a los frikis del vino de todo el país cayendo de sus sillas. Entonces, cuando surgió la noticia de que el antiguo vinicultor de Screaming Eagle Andy Erickson podría ser traído para hacer los vinos de esta bodega de la vieja escuela, algunos se indignaron.

A pesar de mi propia conciencia de que la participación de Banks en el mundo del vino era más amplia y profunda que la de un gran Napa Cabernet (es notablemente un socio en el sommelier Rajat Parr’s Sandhi Wines) Debo admitir que estaba intrigado por su compra de una bodega que, a todos los efectos, no ha cambiado nada en la forma de hacer vino desde la década de 1960.

Había, como dicen, sólo una manera de averiguarlo. Banks tuvo la amabilidad de pasar un rato conmigo por teléfono la semana pasada, y estoy feliz de presentarles las notas de nuestra conversación: Así que Charles, has hecho algunas noticias esta semana con la adquisición de Mayacamas, al igual que hace unas semanas con la inversión de Wind Gap. ¿Qué opinas de la reacción?

Charles Banks: Al final, soy la parte menos interesante de la ecuación. Esos vinos, esa gente y esos lugares son de lo que se trata. Para ser franco, preferiría que nuestros vinos fueran noticia, no que hablaran de las adquisiciones. Cuando empezamos con Sandhi, a la gente no le importaba nada. Decían, “Oh, lo que sea, quién sabe lo que esos tipos están tratando de hacer.”

Creo que cuando compras algo como el Mayacamas, por supuesto que va a ser noticia por muchas razones. Ninguna de las cuales tiene que ver conmigo, afortunadamente. Cuando tienes una bodega histórica que ha hecho algunos de los mejores Cabernets de California, y francamente del mundo, y hay un tipo haciendo todo eso desde 1968 en algo como una cápsula del tiempo ahí arriba, y luego tienes una transición como esta, es noticia.

Vinografía: ¿Debería el mundo en general leer algo en estas dos compras, que parecen alejarse del territorio de Jonata y Screaming Eagle y acercarse a algo nuevo?

Charles Banks: El mundo debería leer mucho en ese cambio a lo largo del tiempo. Estoy creciendo. Nuestros sentimientos cambian con el tiempo. Hace diez años no me habrías pillado muerto haciendo una botella de vino de 10 dólares, por ejemplo, pero ahora somos dueños de Cultivate, y este año produciremos 50.000 cajas de vino barato. Hay mucho espacio para que todos nosotros crezcamos y cambiemos. Mi paladar ha cambiado mucho en los últimos 20 años. ¿Quién no lo ha hecho? Con Jonata no tenía ni idea de lo que estaba haciendo. Así es como conocí a Andy Erickson. Trajimos al vinicultor Matt Dees, y decidimos hacer lo mejor que pudimos con el pedazo de tierra que teníamos. E hicimos exactamente lo que nos propusimos. Nadie estaba haciendo vinos así en ese momento en Santa Bárbara. Pero eran lo que la tierra nos daba. Yo no elegí el pedazo de tierra. Mis compañeros lo encontraron, yo entré y lo tomé y decidí qué plantar. Era una oportunidad única, pero no podía decidir exactamente qué estilo de vino quería hacer. Era un lugar que hacía grandes vinos maduros.

Cuando empezamos en Sandhi salimos y encontramos viñedos y uvas de clima muy fresco. Durante toda mi vida de bebedor de vino, he preferido los vinos blancos de estilo más fresco. Ciertamente mi paladar ha evolucionado. Todavía hay grandes vinos que disfruto, bebo mucho más Chateauneuf-du-Pape que Raj, pero eso está bien. Cuando miras a Wind Gap, Pax [Mahle] estaba buscando sitios y haciendo vinos que quería hacer. Prefiero absolutamente ese estilo de vino.

Con Mayacamas todo se reduce al sitio específico. Incluso si quisiera, no podría hacer Screaming Eagle allí. El lugar nos va a dar ese estilo de montaña, y es un lugar con una historia detrás de él.

Pero debes saber que además de ser impulsado por mis gustos personales en el vino, lo que estoy haciendo ahora en el mundo del vino está influenciado por la gente con la que quiero hacer negocios y con la que me gusta trabajar. Me gusta esta gente, lo que están haciendo, y su visión. Soy un capitalista de riesgo en el mundo del vino, pero sin el lado positivo – no hay ninguno. Así que cuando Pax tiene esta idea, y estoy entusiasmado con ella, puedo proporcionar ayuda y capital y experiencia en cómo hacerla mejor de lo que es.

Vinografía: ¿Hay más inversión por venir en este tipo de proyectos de vino?

Charles Banks: Hay dos aspectos de hacia dónde vamos con nuestras inversiones. Estamos buscando bodegas que están empujando los límites. Quiero hacer inversiones, para apoyar a tipos como Raj y Pax, que están haciendo cosas fenomenales que la gente no estaba tratando de hacer hace varios años. Estoy a favor de eso. El otro ángulo es la táctica que hemos tomado con Mulderbosch en Sudáfrica. Es una bodega que solía tener una gran reputación, pero que se ha tambaleado un poco por falta de concentración e inversión. Los vinos pasaron de ser la comidilla de la ciudad a estar sobrecalentados, o con un alto nivel de azúcar residual en su Sauvignon Blanc. Los vinos fueron cuesta abajo, pero vimos el potencial para revitalizar la compañía. Miro nuevos tratos cada semana y paso casi todo. Tienes que sopesar todas estas cosas diferentes, para ver si la oportunidad es la correcta y el lugar es el adecuado, y si tienes la gente adecuada y todas las demás cosas en su lugar.

Vinografía: Volvamos a Mayacamas. ¿Por qué lo compraste?

Charles Banks: Estuve hablando con Bob Travers [dueño y vinicultor de Mayacamas]
el otro día para almorzar y estuvimos probando los 2011 que son brillantes, y le pregunté cómo lo hizo en una cosecha tan dura. Se rió y dijo que estaba por encima de todos esos problemas. Le dije: “Bob, durante los últimos 40 años has estado por encima de todo el ruido”. El tipo es el John Wayne del negocio del vino. No está aceptando mierda de nadie. No sólo lo respeto, sino que estoy muy interesado en eso. He estado hablando con él desde 2008 para tratar de comprarlo. El lugar en sí es increíble. No te sientes como si estuvieras en Napa. Es tan remoto, tan solitario. 465 acres en la montaña, pero 57 acres plantados. Pero esos acres están tan dispersos, que es como comprar 15 fincas diferentes de 5 acres en Napa. Te tomaría un par de horas caminar desde la cuadra más lejana a la más lejana. Me recuerda a la paleta de un pintor, todos esos colores, tener tantos bloques diferentes para elegir.

Al final, la razón por la que compré Mayacamas (y debo decir que fue una compra personal que mi esposa y yo y dos amigos hicimos fuera de Terroir Capital – no una de nuestras inversiones oficiales) es para que tenga la libertad de hacer vinos de la manera que quiera, que es prestar atención a lo que hay y eso es todo. Nada más es relevante. No tendré que pensar en lo que cualquier crítico de vinos piensa del vino. Puedo hacer vinos como los hizo Bob. Puedo mantener ese estilo y no preocuparme de si la gente piensa que debe estar listo para beber cuando es joven. Es increíblemente desafiante, excitante y atractivo.

Vinografía: Aprecio que seas un fan del estilo Mayacamas, pero eres un nuevo propietario, y vas a venir con el enólogo Andy Erickson y empezar a hacer los vinos, y lo que la mayoría de nosotros quiere saber es si este es el final de Mayacamas como lo conocíamos?

>Vinografía: Ya que estás bastante centrado en el estilo, ¿cómo describir el estilo de Mayacamas?

Charles Banks: El estilo como lo veo es una extraña combinación de finura, elegancia y poder rústico de la montaña. Los vinos pueden ser sorprendentemente florales, pero increíblemente tánicos. Me gusta ese equilibrio que se puede conseguir en años cuando se logra un perfecto matrimonio entre la finura y el poder. Los vinos duran mucho, mucho tiempo. En las mejores cosechas, los vinos son buenos cuando son jóvenes, cuando son viejos, para toda la vida. Pero habrá cosechas en las que no se pueda lograr eso, y se obtienen taninos rústicos y duros. Pero el estilo es esa combinación de finura, elegancia y poder.

Vinografía: OK, pero ciertamente con nuevos propietarios habrá cambios. ¿Qué pueden esperar los fanáticos de los vinos? Habrá una evolución a lo largo del tiempo. El montacargas sigue siendo un remolcador de avión con neumáticos calvos. Vamos a actualizar algunos de los equipos. Por ahora sólo estamos haciendo un poco de limpieza y poniendo una nueva prensa. Ciertamente no estamos casados con el equipo, pero sí con el estilo. Tenemos la libertad de hacerlo. También replantaremos lentamente algunos viñedos. Quiero llegar al punto en el que produzcamos vinos como en los 60, 70 y principios de los 80. Seguiremos con el estilo, pero mejorando la ejecución.

Vinografía: Pero si estás invirtiendo un montón de dinero en este esfuerzo, ¿no vas a querer obtener un retorno? ¿No será esa realidad la que impulse los cambios? Vas a querer vender más vino y venderlo mejor de lo que Travers ha sido capaz de hacer. ¿No te llevará eso a hacer las cosas más… ejem… comercialmente viables?

Charles Banks: Empecemos con el hecho de que desde el punto de vista de la inversión, si fuera un buen hombre de negocios, no estaría invirtiendo en el negocio del vino. Lo hago por muchas razones, muchas de las cuales no tienen oportunidad de hacer un retorno de mi capital. Veo esto como una oportunidad de convertirme en un administrador.

Mientras que no quiero estar perdiendo dinero, definitivamente estoy viendo esto como un proyecto de 20-30 años.

Ahora suena como si te preguntaras qué va a hacer esto con los precios. Esa es una buena y razonable pregunta. A corto plazo, habrá muy pocos cambios en los precios. Este negocio tiene una relación simbiótica entre la propiedad y el consumidor. El consumidor puede votar con sus dólares. ¿Siguen comprando, o no, es sólo si el vino está a la altura de sus expectativas.

Pero estamos haciendo una inversión, y eso significa que el precio va a subir. Si ese precio sube en cinco o seis años, y el consumidor dice “¡No!
…estas inversiones no están dando los resultados suficientes para que quiera pagar 65 o 70 dólares por botella en lugar de 60 dólares”, entonces estamos en problemas. Pero en última instancia, la realidad es que el consumidor tiene que subvencionar la inversión, pero con suerte pagando más por los vinos que son mejores.

No estamos hablando de Screaming Eagle y Harlan Estate aquí, donde la ecuación de precios es todo sobre el poder de la marca y la oferta y la demanda. Nuestro único objetivo es hacer los mejores vinos que podamos hacer. Tendremos que averiguar lo que nuestros clientes deben pagar para permitirnos hacerlo, y ser justos al mismo tiempo. Me gustaría que mi padre pudiera permitirse una botella. No vamos a subir los precios para ver lo que la gente pagará. Sé que has trabajado mucho con Michel Rolland. ¿Estará involucrado en algo? No. Es un tipo increíble con un paladar increíble, que ha hecho cosas increíbles, pero eso no significa que deba hacer todo.

Vinografía:

Todos tendremos que esperar y ver lo que Banks y Erickson se las arreglan para hacer, en lo alto de su ermita en la montaña. Dado que el actual Cabernet de Mayacamas sigue siendo la cosecha de 2007, tenemos otros siete años antes de ver realmente a qué sabrá este nuevo capítulo de la historia de la bodega. Pero de nuevo, los vinos de Mayacamas siempre han requerido más que un poco de paciencia.

Imagen de Charles cortesía de Sandhi Wines

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