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El corazón de la piedra caliza de Nueva Zelanda: Los vinos de Bell Hill

El corazón de la piedra caliza de Nueva Zelanda: Los vinos de Bell Hill

“Firmamos por esta propiedad el 14 de febrero de 1997, y luego nos casamos al día siguiente”, dice Sherwyn Veldhuizen. “Eso equivalía a dos cadenas perpetuas en 24 horas. No estamos seguros de cómo salir de este viaje”, continúa, con una risa que deja claro que preferiría no hacer nada más.

Veldhuizen y su marido Marcel Giesen se conocieron a principios de los 90 mientras ella era una interna de cosecha en la bodega homónima de su familia cerca de Christchurch, Nueva Zelanda. Aunque al principio había estudiado Administración de Empresas, Veldhuizen descubrió el vino a principios de su época universitaria, y decidió buscar una carrera en el negocio del vino, lo que significaba asistir a la Universidad Lincoln de Nueva Zelanda para obtener un posgrado en viticultura y elaboración de vinos, y salir a trabajar en la vendimia en varias bodegas de todo el mundo. Ella y Giesen conspiraron para trabajar juntos en una cosecha en Borgoña, y dice que salieron de la experiencia permanentemente convencidos de su deseo mutuo de trabajar con Pinot Noir plantado en piedra caliza.

Aunque no existen estudios científicos definitivos que demuestren que el Pinot Noir y el Chardonnay requieren suelos de piedra caliza para alcanzar su máximo potencial, la evidencia anecdótica se ha ido acumulando durante siglos de que estas uvas pueden hacer vinos increíblemente especiales cuando se plantan en piedra caliza. Las historias de la Borgoña y la Champaña ofrecen estudios de casos incuestionables sobre el epítome tanto del Pinot como del Chardonnay.

La compra de un pequeño dominio borgoñón no era una opción para la nueva pareja, por lo que regresaron a su país natal y comenzaron la búsqueda de un poco de piedra caliza que pudieran llamar suya. La búsqueda les llevó menos tiempo del que hubieran imaginado, gracias en parte a la coincidencia del lugar donde se encontraba el negocio familiar de Giesen en ese momento -una región vinícola conocida como North Canterbury-, el terruño con mayor influencia de piedra caliza de Nueva Zelandia.

Un conjunto de pequeñas colinas coronan la parte septentrional del valle de Waipara, dividido por la carretera estatal 7, que sigue el sinuoso camino del río Waipara a través del desfiladero que atraviesa algunas de las calizas más puras del hemisferio sur. Conocido como el Paso de Weka, esta veta de antiguos sedimentos marinos fue empujada desde el fondo del valle por el sistema de fallas que hacen que esta región sea tan propensa a los terremotos – muy a pesar de los recientes lamentos de los residentes locales. Si el norte de Canterbury representa el cuerpo de terruño de piedra caliza de Nueva Zelanda, entonces el Paso de Weka es su corazón palpitante.

Al explorar la zona, se encontraron con una granja con los restos de una antigua cantera en la propiedad, marcada en los antiguos mapas como Bell Hill, llamada así por su forma suavemente curvada. Al visitar Bell Hill no es difícil imaginar la reacción de la pareja al encontrar el sitio, que reflejaba el asombro de la mayoría de los visitantes que rodeaban el borde de la colina y veían una capa de tierra vegetal de apenas 15 cm sobre una base gruesa de caliza pura tan blanca que, en condiciones de luz adecuadas, se volvía cegadora.

Si estás buscando piedra caliza, Bell Hill no puede ser descrita como otra cosa que un premio gordo. Y si estás en sintonía con el tipo de lugares que al vino le gusta cultivar, esta tierra casi grita de grandeza.

La pareja convenció al granjero que era dueño del lugar para que se separara de él, y después de sólo un breve desvío para decir sus votos, se pusieron a trabajar creando su visión para una pequeña finca en el modelo de un pequeño dominio borgoñón.

Los aproximadamente 5 acres de viñedos de la finca están plantados en una densidad raramente vista fuera de Borgoña, con un promedio de 4600 cepas por acre, compuesto por el conjunto más diverso de clones disponibles en ese momento. La finca ha sido cultivada orgánicamente desde 2005, y usando muchos principios y preparaciones biodinámicas desde 2008, debido en gran parte a la influencia de sus amigos y vecinos de Pyramid Valley Vineyard.

“Siempre supimos que queríamos ser orgánicos,” explica Veldhuizen, “pero cuando empezamos aquí en 1997 era de alto riesgo. No sabíamos si funcionaría, y definitivamente no podíamos permitirnos comprar la maquinaria especializada necesaria.”

Las uvas se cosechan a mano por etapas, bloque por bloque a medida que las diferentes zonas de la colina maduran a diferentes velocidades. El Chardonnay se prensa (a veces como racimo entero) en viejos barriles de roble para fermentar espontáneamente, mientras que el Pinot Noir (con un porcentaje generalmente de racimo entero) se somete a una maceración en frío durante una semana antes de iniciar la fermentación mediante una técnica conocida como pied de cuve. Esto implica dejar fermentar una pequeña porción (a menudo sólo un cubo) de uvas espontáneamente y luego, una vez que la levadura se ha vuelto prolífica, verterla en el fermentador principal. Esto tiene el efecto de hacer más fácil el inicio de la fermentación en el recipiente más grande, mientras se asegura que la fermentación se basa principalmente en las levaduras que entraron en la bodega en las cáscaras de las uvas.

Con la excepción de algo de azufre y ocasionalmente un poco de ácido tartárico para la estabilización del pH durante la fermentación, no se añade nada más a las escasas 1000 cajas de vino que la finca produce cada año. Esta producción se extiende a través de su Bell Hill Pinot Noir, un embotellado no muy segundo, pero definitivamente menos costoso que llaman el Old Weka Pass Pinot Noir, y su Chardonnay.

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En este momento, la pareja está concentrada en conseguir que algunas de sus nuevas plantaciones estén listas para dar fruto con la esperanza de aumentar su volumen de uvas.

“En 2015 tuvimos una tormenta de granizo en noviembre, que fue devastadora”, dice Veldhuizen. “Perdimos el 60% o más de nuestra cosecha. En este pequeño rincón del mundo generalmente tenemos temperaturas frías durante la primavera, incluso fuera de las heladas, que protegemos. Puede hacer mucho frío durante la floración”.

Ella se hace años con los dedos. “2005, 2007, 2010, 2012 – fueron todos años de bajo rendimiento. No uno de cada dos con muy pobres conjuntos de frutas. Uno de cada tres parece ser la norma. Esperamos que en dos años las plantaciones adicionales nos saquen de los años de bajo volumen en los que nos afecta el clima.”

Quizás no es sorprendente que Veldhuizen y Giesen persigan un estilo de vino magro y lleno de tensión que recuerda a sus Borgoñas favoritas. Mientras que en los primeros años se contentaban con dejar que las uvas maduraran significativamente (sobre todo para ver si realmente podían), una vez satisfechos de que los niveles de azúcar no iban a ser una barrera, se establecieron para recoger temprano, preservando la frescura y una transparencia al carácter maravillosamente pedregoso de su sitio.

“Nuestro ideal del vino que pensábamos que debía venir de aquí, cuando empezamos, queríamos ver la mineralidad y la espina dorsal ácida”, dice Veldhuizen. “Eso es lo que estábamos buscando. No queríamos Pinots gordos y afrutados. Es una parte de ti, lo que buscas en un vino. De alguna manera te buscas a ti mismo en un vino. Quiero que estos vinos envejezcan, y que tengan la estructura que les permita hacerlo. Por encima de todo, buscamos el equilibrio.”

“¿Y cómo lo hacen?

“Siempre pensamos en la elaboración y cultivo de nuestro vino”, dice Veldhuizen. “Es importante mantener la humildad y siempre preguntarse cómo y por qué se hacen las cosas. Somos conscientes de eso en este momento. Ciertamente estamos muy conscientes del trabajo, de la cantidad de trabajo que tenemos que hacer y de cómo podemos entrar en el modo de procesamiento, en lugar de pensar en lo que estamos haciendo o querer experimentar más. Somos conscientes de eso en este momento. Queremos hacer el tiempo para planificar la experimentación. Sabemos lo que funciona pero queremos empujar los límites un poco, refinar las cosas.”

Puedo recordar mi primera cata de los vinos de Bell Hill hace un poco más de cuatro años. Pasé un tiempo en el área de North Canterbury de la conferencia Pinot Noir de Wellington, moviéndome de mesa en mesa mientras exploraba una región del país de la que sabía muy poco. La primera vez que probé un vino de Bell Hill me hizo pensar en ello, incluso antes de llevarlo a la boca. De color pálido y sedoso en la copa, estos vinos se veían diferentes a todo lo que había probado en Nueva Zelanda. Y luego cuando los puse en mi boca, me encontré cautivado por la intensidad cristalina y floral de los vinos.

Simplemente, su Pinot Noir es uno de los mejores hechos en Nueva Zelanda, y, me atrevo a decir, en todo el hemisferio sur. Los vinos son difíciles de conseguir, debido a sus pequeños niveles de producción, y por consiguiente sus altos precios (especialmente cuando se tienen en cuenta los costos de transporte). Pero si se está dispuesto a aceptar las consecuencias de la oferta y la demanda en busca de la gran expresión del terruño, simplemente no se puede dejar pasar estos vinos. Como expresión del lugar del que proceden, son deliciosos. Como una indicación del potencial del Pinot Noir de Nueva Zelanda como género, son reveladores.

NOTAS DE CATA:

>fuerte>2013 Bell Hill Chardonnay, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
Ligero oro verdoso en la copa, este vino huele a cuajada de limón con un toque de piña en la parte superior. En la boca, los encantadores sabores de la cuajada de limón y el jugo de limón se mezclan con la médula de los cítricos y las piedras húmedas y un toque de hierbas amarillas. Fantástica acidez y precisión. Cerrado con tapón de rosca. 13% de alcohol. 1429 botellas producidas. Anotación:
entre 9 y 9.5. Costo: €100. click to buy.

2010 Bell Hill Chardonnay, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
Pálido oro verdoso en la copa, este vino huele a cuajada de limón, un toque de mantequilla derretida y, un toque de frutas tropicales. En la boca, las notas de limón, piña, un toque de mango seco, y jugo de pomelo rosado profundo son cremosas con acidez. Una hermosa y sedosa textura y longitud. Bonita mineralidad debajo de todo, pinchando la parte delantera de la lengua con acidez. Cerrado con tapón de rosca. 13% de alcohol. 457 botellas producidas. Puntuación: alrededor de 9. Costo: €100.

2013 Bell Hill Pinot Noir, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
De color granate claro a medio, este vino huele a lavanda, tierra húmeda y grosella. En la boca, hermosos y dinámicos sabores de grosella, hierbas frescas y un toque de tierra húmeda se mezclan en un vibrante deslumbramiento de acidez. Magníficamente sabroso, con la fruta soldada a este núcleo herbáceo y terroso del vino, con notas altas de grosella agria que perduran en el final. Los taninos son bastante finos y pedregosos en calidad, persistiendo junto con la pizarra húmeda, de calidad ligeramente salina en el final. Cerrado con tapón de rosca. 13% de alcohol. 4458 botellas producidas. Puntuación: alrededor de 9.5. Costo: €115.

2013 Bell Hill “Old Weka Pass Road” Pinot Noir, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
Medio granate en color, este vino huele a piedra húmeda y bayas del bosque. En la boca, notas maravillosamente sabrosados de hierbas se mezclan con la frambuesa roja y otros sabores de bayas del bosque que zumban con una excelente acidez. Las notas de hierbas y flores secas perduran en el final con un toque de cedro aromático y cáscara de cítricos. Taninos muy tenues, casi imperceptibles, cuelgan en los bordes de la boca. Cerrado con tapón de rosca. 13% de alcohol. 1056 botellas producidas. Puntuación: entre 9 y 9.5. Costo: €65.

2012 Bell Hill Pinot Noir, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
granate claro a medio en la copa, este vino huele a suelo de bosque y a frambuesa y hoja de frambuesa. En la boca, el vino es extremadamente sedoso, con sabores de frambuesa y grosella que se mezclan con hierbas secas y un toque de cáscara de cítricos secos. Las notas ligeramente salinas se mezclan con un toque de nuez moscada, ya que el vino permanece largo tiempo en el final con taninos de grano extremadamente fino y una nota de pizarra húmeda. Cerrado con tapón de rosca. 13% de alcohol. 1788 botellas producidas. Puntuación: alrededor de 9.5. Costo: €115.

2002 Bell Hill “Old Weka Pass Road” Pinot Noir, Weka Pass, North Canterbury, New Zealand
Un rubí medio ligeramente turbio en la copa, este vino huele a hojas mojadas, piel de manzana roja seca, algarrobo y ceniza vegetal. En la boca, la fruta del vino se ha desvanecido en un toque de grosella roja y frambuesa seca, con hierbas tanto frescas como secas, así como un toque de hojas mojadas y suelo de bosque. El vino tiene un magnífico final en el que la fruta emerge junto con las hojas secas. Todavía existe ese débil sentido de la mineralidad que marca estos vinos, pero más suave. Taninos débiles, como masilla. Todavía tiene buena acidez. Una mirada divertida a la historia de este terreno. Cerrado con tapón de rosca. 12,5% de alcohol. 900 botellas producidas. Puntuación: entre 8,5 y 9. Costo: € n/a

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