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Mayacamas va a estar bien. De verdad.

Mayacamas va a estar bien. De verdad.

Hace tres años, el inversor Charles Banks compró Mayacamas Vineyards, una de las bodegas más silenciosamente veneradas y menos modernizadas del Valle de Napa. Cuando Bob Travers, su único propietario desde su compra de la finca en 1968 anunció la venta, algunos estaban deseosos de ver el fin de una era. Cuando Banks anunció que traería al vinicultor Andy Erickson y a la esposa de Andy, la viticultora Annie Favia, para ayudarle a dirigir la bodega, muchos reaccionaron en los medios de comunicación social con lo que sólo puede describirse como un horror.

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Imaginar al tipo detrás de Screaming Eagle, Arietta, Dalla Valle, Ovidio, y un puñado más de los proyectos de vino más cultos de Napa continuando el trabajo de un vinicultor cuyos vinos eran el polo opuesto de esas marcas parecía algo exagerado para la mayoría de la gente, incluido yo mismo.

En parte, es por eso que me puse en contacto con Banks poco después de la compra y le hice algunas preguntas sobre sus planes para la propiedad. Grabé esa entrevista en un post titulado “Charles Banks, el nuevo hombre detrás de Mayacamas” hace unos 2 años.

Durante esa entrevista, Banks profesó un profundo amor por los vinos de Mayacamas, por la propiedad en sí, y de alguna manera convincente mantuvo que no tenía ningún deseo de llevar los vinos en una dirección diferente. Sin embargo, al mismo tiempo, dijo que claramente tendría que haber alguna “limpieza” en el lugar.

Dejé esa conversación animada, pero lejos de estar convencido de que lo que muchos, incluyéndome a mí, han apreciado de los vinos de Mayacamas surgiría bajo una nueva propiedad con todas sus admirables características intactas.

Así que decidí hacer una visita y ver si los vinos en sí mismos podrían contener la verdad.

Mayacamas Vineyards se encuentra en lo alto del hombro del Monte Veeder, en el borde suroeste del Valle de Napa. El paisaje escarpado de secoyas, madrones, manzanitas y pinos emerge de los empinados dibujos rocosos. Y los prados de piedra abrochados se asoman al verde entre las laderas de los árboles. Se siente como un planeta completamente diferente al del Valle de Napa. En los años anteriores al constante avance del calentamiento global, la nieve caía regularmente a esta altitud en las montañas de Mayacamas, donde se pensaba que no se cultivaban uvas.

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La bodega fue construida en 1889 por un ambicioso inmigrante alemán llamado John Henry Fisher, que cavó una cueva poco profunda en la frágil roca de basalto de viejos flujos de lava y cultivó Zinfandel que atendería los fines de semana antes de volver a su fábrica de pepinillos en San Francisco durante la semana. Como muchos, Fisher lo perdió todo en el devastador terremoto de 1906, y la bodega fue vendida para pagar a sus acreedores. Después de pasar por un par de manos más, y de albergar alguna actividad de contrabando a través de las décadas de la Prohibición, la bodega fue comprada en 1941 por Jack y Mary Taylor, quienes bautizaron la bodega como Mayacamas y plantaron Chardonnay y Cabernet.

En lo alto de la montaña, la eliminación de la bodega hizo fácil resistirse al progreso, y los Taylors se contentaron (y se limitaron financieramente) con dejarla en gran parte sin mejorar. Cuando se lo vendieron a Robert y Elinor Travers en 1968, la bodega había adquirido recientemente electricidad, y se mantuvo en gran medida sin cambios respecto del estado en que los Taylors lo compraron, ahorrando 27 años adicionales de desgaste.

Bob Travers era un ingeniero petrolero de formación, pero había sido recientemente aprendiz de Joe Heitz, uno de los pioneros de la vinicultura post-prohibición en Napa. Travers se sintió listo para emprender su propio camino, y así él y Elinor se trasladaron a la montaña, donde permanecerían durante casi las próximas cuatro décadas y media.

Travers, de acuerdo con su formación de ingeniero, era un metódico viticultor y vinicultor. Replantó la mayoría de los viñedos tan pronto como pudo, y poco a poco mejoró la finca como su energía y los escasos fondos le permitieron. Habiendo ganado algún reconocimiento al obtener el séptimo puesto en el campo en la famosa cata del Juicio de París en 1976, la bodega generó suficiente dinero para permitir a Travers introducir por primera vez pequeños barriles de roble en la bodega y plantar algunas secciones completamente nuevas en las laderas remotas para aumentar la producción.

Los 50 acres de viñedos que atendía a mano y cultivaba de forma relativamente convencional, como se requeriría para ser manejable por un hombre, su esposa y unos pocos pares de manos extra dispuestos a hacer la subida a la montaña para ayudar a los viajeros con su producción anual de alrededor de 4000 cajas de vino.

Después de 45 años, Bob Travers decidió que era el momento de retirarse, y accedió a vender la propiedad al tipo que le había estado preguntando sobre ella durante años. A diferencia de la mayoría de sus otras compras de bodegas, hechas bajo la égida de su firma de inversiones Terroir Capital, Banks (junto con los socios Jay y Joey Schottenstein) pagó su propio dinero por la propiedad, y trajo un equipo escogido a mano para llevar adelante el legado.

“Antes de la compra, había estado yendo allí durante años con Charles,” dice Andy Erickson. “Estaba muy familiarizado con los vinos, especialmente con los del 70x. Creo que son los mejores ejemplos de vino de California que existen, punto.”

“Cuando llegamos allí [después de comprar la propiedad] tenía muchas mejoras en mi mente que podíamos hacer a la propiedad,” continúa Erickson. “Probamos cada cosecha que pudimos encontrar en esa vieja bodega. Bob tenía al menos unas cuantas botellas de casi todo a mediados de los sesenta e incluso a finales de los cincuenta. Se puede aprender mucho probando vinos. ¿Y en qué otro lugar de California puedes encontrar un lugar donde una sola persona haya estado haciendo vinos tanto tiempo? La conversación en equipo siempre fue, y sigue siendo, sobre cuáles son las características que definen a Mayacamas, cuál es el estilo de la casa, cómo lo conservamos y cómo creemos que podríamos mejorarlo. “

Como animales como cualquier otro, los humanos tememos el cambio. Los más devotos fanáticos de los Mayacamas podrían escuchar la frase “hazlo mejor” y temer la pérdida de una tradición en la que han llegado a creer. Sin embargo, el propio Travers aportó una importante innovación a la bodega en forma de barricas de estilo bordelés y, para los años sesenta, equipos de vinificación llamados “modernos” como las bombas.

“Cualquiera que haya estado en la bodega recientemente entenderá que es hora de modernizarse un poco”, dice Erickson, “y cuando hablamos de modernización, no estamos hablando de microoxigenación”. Estamos hablando de actualizar un sistema eléctrico de los años 20 a los estándares actuales. Estamos hablando de añadir algo de refrigeración a los tanques de cemento para mantener los fermentos más frescos. El primer año fue básicamente como un gigantesco proyecto de limpieza de primavera. Básicamente desmontamos completamente la bodega, y luego volvimos a armarla.”

“Para cualquiera que haya trabajado conmigo,” continúa Erickson, “sabrías que soy el tipo de control de calidad. Cuando entro en una bodega existente como consultor o como nuevo vinicultor, mi primera orden de trabajo es siempre cómo mejorar lo que tenemos, no se trata de poner mis huellas dactilares en el vino.”

“Incluso la idea de mejorar algo tan básico como los barriles puede tener un impacto enorme en el vino.

“Cavamos en la bodega y encontramos barriles que datan de los años 80. Tienes que entender que esto es completamente lo opuesto al mundo de la vinicultura en el que crecí”, se ríe Erickson. “Excavamos a través de la bodega y decidimos reemplazar sólo los que ya no aguantaban bien el vino. ¿Y sabéis qué?
Los nuevos barriles de roble no funcionaban en absoluto. Eran horribles”.

“Todo el programa de envejecimiento es parte de la fórmula allí. Añade un carácter especial, algo así como un carácter antiguo al vino. Si sacas el vino de un barril de 75 años, tiene una personalidad totalmente diferente a la de un barril nuevo. Y cuando estás cosechando uvas con tan poco alcohol, resulta que no puedes usar barriles nuevos.”

Como consecuencia, la bodega de envejecimiento tendrá el mismo aspecto para alguien que pudo haber visitado la bodega hace cuarenta años. La bodega de barricas y la biblioteca de botellas son dos áreas que estaban fuera de los límites del cepillo de la limpieza de primavera del equipo. Hay unas pocas barricas que parecen recién llegadas, pero poco a poco van adquiriendo la pátina de la edad, y sienten el arrastre del moho negro que cubre la roca y la mayoría de las barricas antiguas.

No habrá un nuevo programa de roble en la bodega. No habrá un nuevo programa de envejecimiento. En cuanto a la elaboración del vino, Erickson dice que aparte de la temperatura y el tiempo de maceración, nada más está cambiando tampoco. La idea de traer una mesa de selección en la cosecha fue entretenida brevemente, pero luego se desechó porque eso no es lo que Bob haría. Nunca hizo ninguna clasificación. Le pregunto a Erickson qué tipo de cambios está haciendo en la maceración. “Vamos a pasar de unos doce días de media – tengo cuarenta años de cuadernos de Bob en eso – a unos quince o veinte días gracias a las temperaturas más bajas”, se ríe Erickson, y me sorprende que se ría tanto de la relativa insignificancia del cambio como de la total desviación de todo protocolo de elaboración de vino que ha seguido en su carrera.

“¿Pero sabes algo?” pregunta Erickson, “Bob estuvo trabajando con nosotros durante esa primera cosecha, y así tuve la oportunidad de preguntarle sobre la maceración. Le dije: “Bob, ¿por qué haces esta maceración de 12 días, por qué no más, es uno de tus secretos” y él dijo: “Absolutamente no. Lo haría por más tiempo, pero necesitaba los tanques”. Resulta que no hay mucho vudú allí, sólo estaba haciendo vino.”

Como hablamos, está claro que Erickson se está deleitando con este ejercicio.

“Para mí esto se trata de proteger lo que hay en Mayacamas. Sería un completo error hacer estos vinos modernos, maduros y extraídos. Siempre he pensado eso”, dice enfáticamente. “He estado haciendo vino en Napa durante veinte años, y la oportunidad de hacer algo diferente como esto es realmente emocionante. Estos vinos casi no encajan en el valle de Napa. Creo que es bastante evidente cuando vas allí. Es casi una coincidencia que se considere Napa. “

Así que si la elaboración del vino no cambia, ¿qué pasa con la agricultura? Cuando le pregunto a Erickson si alguna vez ha cosechado una uva roja por debajo de los 24 brix antes de su estancia en Mayacamas, vuelve a reírse y dice “casi seguro que no”. “Estamos cosechando la fruta mucho antes de lo que lo he hecho en el pasado”, dice Erickson. “Al principio me costó mucho evaluar las uvas en el viñedo. Nunca he tomado una decisión de cosecha tan pronto. Las uvas son muy ácidas, los taninos son fuertes, y tienes que aceptar eso.”

“Quiero decir que crecí con la mentalidad – y todavía tengo esto con todos los otros vinos que hago – de que buscas que las semillas estén maduras y que la acidez esté en equilibrio y así esos son los parámetros que buscas. Eso no sucede a 23 brix. Si quieres cosechar a 23 brix entonces ahí es donde tienes que cosechar, sin importar el sabor de las uvas.”

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“¿Cómo lo hizo una vez que Travers ya no trabajaba a su lado?

“Bueno, tengo 45 años de cuadernos de Bob – él era meticuloso – y entonces miramos cómo se veían las cosas cuando cosechaba en un año normal, y simplemente lo hicimos. Han sido tres cosechas ahora, así que me estoy adaptando a lo diferente que es. “Tal vez el cambio más caro y más desafiante que se está llevando a cabo en Mayacamas ahora involucra a los propios viñedos. La cosecha que siguió a la adquisición de Banks fue la de 2013, una gran cosecha para California, pero un poco más pequeña que la cosecha récord de 2012 en términos de volumen promedio en todo el estado.

En 2013, el bloque del anfiteatro, una amplia terraza abierta al cielo del suroeste y la sombra de la cima de una montaña boscosa produjeron menos de 7 toneladas en sus 9 acres de viñedos. Los rendimientos en otros viñedos fueron similares. El material de la vid de la finca, gran parte de ella vieja y enferma, se debió a algún trabajo serio.

“Nadie estaba tan dolido por la replantación como nosotros,” dice Erickson, “pero las vides tienen una vida útil incluso cuando están libres de enfermedades, y éstas ciertamente no lo estaban. Simplemente ya no hacían su trabajo al final de su vida. Muchas de ellas todavía estaban plantadas en AXR [un portainjertos que una vez se pensó que era resistente a la filoxera y que una vez pareció el salvador de Napa, pero que desde entonces ha sido casi completamente arrancado].”

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La esposa de Erickson hizo planes para la replantación, y debido a que tenía obligaciones a tiempo completo para manejar la bodega de su familia, trajo al viticultor Phil Coturri para supervisar tanto la replantación, como la agricultura en curso en la finca. Coturri seleccionó los patrones y el material de la vid para el injerto. Y quizás lo más importante, las vides están siendo replantadas tal y como fueron encontradas, no en espalderas con posicionamiento vertical de los sarmientos, sino como una extensión de California con formación de cabeza.

“Desafortunadamente no pudimos usar las vides existentes como fuente de injertos,” dice Erickson, “pero Phil encontró selecciones de patrimonio que dice que probablemente eran del mismo tipo que cuando se plantaron estas parcelas. Tiene todo un programa para eso”. Además, Coturri inmediatamente hizo la transición de la finca a la agricultura orgánica. No queríamos estropear esto”, dice Erickson, “pero hablamos con Bob, y eso es lo que hizo cuando llegó por primera vez, y también nos dijo que eso es lo que haría si tuviera la energía y el dinero de todos modos. Así que he llegado a estar en paz con el hecho de que hay cosas que deben hacerse, y nos toca a nosotros hacerlas, y el suelo no va a cambiar. Los vinos seguirán teniendo el mismo carácter. El sitio siempre sale adelante.”

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Era una mañana de invierno con niebla cuando subí a la montaña para visitar al director de la finca Jimmy Hayes y echar un vistazo a la propiedad y a la bodega, pero a la vuelta de cada esquina del traicionero camino que lleva a la bodega, un hueco en la niebla dejó pasar un rayo de luz solar para iluminar la alfombra verde de hierba que surgió tras las recientes lluvias.

Después de un giro equivocado gracias a un fallo del GPS, llegué a encontrar la bodega en un estado de reparación impresionante. Los bancos y la tripulación no han escatimado en gastos para restaurar la propiedad a un estado de gloria rústica. Se han plantado olivos alrededor de la piedra reparada de la entrada, y el interior de la bodega ha sido amorosadomente y con gusto mejorado con iluminación y mobiliario. Se ha tenido cuidado de preservar, en lugar de reemplazar, el alma del edificio, y al mismo tiempo hacerlo mucho más confortable.

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Pasé unas buenas dos horas haciendo herramientas alrededor de los remotos viñedos de la ladera, y husmeando en la bodega, pero toda la visita se redujo a un momento esencial: cuando Hayes subió la desvencijada escalera de 100 años en el barril T-9 con un ladrón de vino en la mano para sacar una muestra de la cosecha de 2014, la primera cosecha hecha sin la supervisión de Travers desde la compra.

El jugo se derramó en mi vaso, de color púrpura brillante y cristalino. Recogido a 21,8 brix (12,8% de alcohol potencial) del bloque Paradis y envejecido en roble antiguo, es angular, con taninos finos pero muy rígidos que tienen una dureza familiar para ellos. La acidez fenomenal hace que la fruta de morera brillante se introduzca en mi paladar, y que permanezca durante mucho tiempo en un final de boca. Decir que este vino es joven sería un eufemismo trágico, pero incluso en su juventud, grita su herencia con orgullo. Una prueba de este material será suficiente para desestimar cualquier temor de que Mayacamas se salga de los carriles.

La siguiente muestra de barril, de un bloque de viñedos diferente tiene algo más de la calidad terrosado que asocio con Mayacamas, pareciendo más oscuro y con más carácter de cereza que de mora. Taninos densos y poderosos juegan al tira y afloja con la mineralidad de las piedras aplastadas que canta a través del largo final.

El tercero, esta vez de un barril de roble más pequeño, fue recogido un poco más tarde (puede sumar la friolera de 13,2% de alcohol) y tiene una maravillosa dulzura a su fruta junto con un toque de tabaco que podría ser el más pequeño beso de la influencia de la madera en la fruta. Los taninos son velludos y más afelpados que en las otras muestras, pero el vino no es menos brillante y sabroso. Notas de semillas de hinojo seco permanecen en el final, y no puedo evitar tragar en un momento de lo que podría llamarse debilidad profesional junto con un alivio nostálgico.

Mayacamas va a estar bien. De verdad.

Los vinos, me parece, serán un poco más limpios y un poco más consistentes. Tendrán su rusticidad, pero será ligeramente más refinado. Tal vez sean un poco más bebibles en su juventud, pero aún se mostrarán mejor después de 15 o 20 años.

Pero el jugo dormido en esos barriles todavía habla del lugar donde nació. Como si pudiera hacer cualquier otro.

Cuando le pregunto a Erickson qué se ha llevado de esta nueva experiencia, no duda.

“Si oigo a otro vinicultor decir que están esperando para escoger el sabor, le voy a dar una bofetada en la cara,” dice. “El peligro de esperar por el sabor es que el ácido baje demasiado y el azúcar suba y entonces tienes que intervenir. Ahora estoy recogiendo antes por cada vino en el que estoy trabajando. Eso no significa que sea tan temprano como Mayacamas, pero puedo decirte que en 2015, prácticamente en todas las denominaciones en las que trabajé, fuimos los primeros en cosechar en todas las denominaciones. Y pensé que eso era bastante guay.”

La gente estaba preocupada por el cambio de Mayacamas de Andy Erickson, pero en cambio lo está cambiando a él.

>>strong>2012 Mayacamas Vineyards Chardonnay, Mount Veeder, Napa, California
De color dorado pálido, este vino huele a piedra húmeda, flores blancas y médula de pomelo. En la boca, los sabores a pomelo rosadodo magro y cáscara de limón chisporrotean con acidez eléctrica, estirados sobre un lecho de pizarra mojada y agua de arroyo de montaña. Una maravillosa y brillante patada de limón perdura en el final. 13,25% de alcohol. Puntuación: entre 9 y 9.5. Costo: $44. click para comprar.

2007 Mayacamas Vineyards Chardonnay, Mount Veeder, Napa, California
De color oro medio, este vino huele a polen de abeja y cuajada de limón. En la boca, los impresionantes sabores de las palomitas de maíz con mantequilla y la cuajada de limón son eléctricamente brillantes y densos en el paladar. Increíblemente brillante y jugoso con una fenomenal mineralidad pétrea. Las flores blancas emergen en el final que construye una densidad casi tánica con el tiempo. Un sorprendente y muy maduro 14,75% de alcohol. Puntuación: entre 9,5 y 10. Costo: $90. click para comprar.

1989 Mayacamas Vineyards Cabernet Sauvignon, Mount Veeder, Napa, California
Rubí medio en la copa, con sedimento grueso, este vino huele a hongos, cedro, cerezas secas y suelo de bosque. En la boca, los magníficos sabores a cedro, hongos y suelo del bosque se disparan con una neblina de frutas rojas fangosas pero ligeramente dulces, como si se mirara la puesta de sol a través de un banco de árboles. Las trufas emergen al final con un poco de sabor a funk. Los taninos gruesos y calizos se suman al sentido de pizarra húmeda del final. No es la botella más espectacular, pero es bastante sabrosado. 12,5% de alcohol. Puntuación: arou

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