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Vinos Keplinger, Napa: Lanzamientos actuales

Vinos Keplinger, Napa: Lanzamientos actuales

Una de las credenciales más proclamadas para los vinicultores de California consiste en haber sido entrenado en el Viejo Mundo. Aunque muchos vinicultores de California a menudo “trabajan una cosecha” en algún lugar, sigue siendo poco común encontrar a aquellos individuos que han pasado varios años en el extranjero haciendo vino antes de regresar a los EE.UU. El número de vinicultores en California que no sólo han consultado, sino que han vivido y trabajado durante tres o más años en Burdeos o Borgoña antes de regresar para hacer Cabernet o Pinot localmente es bastante bajo, pero hay aquellos como David Ramey y Ted Lemon cuyas reputaciones se han construido sobre estos fundamentos experienciales.

Hasta que conocí a Helen Keplinger, sin embargo, no había encontrado un vinicultor de California cuyos años de formación (o cualquier porción significativa de su carrera) se hubieran pasado en España. Cuando los viticultores se han cortado los dientes en Europa, la (a menudo creíble) afirmación puede hacerse que su tiempo pasado en el terroir de referencia para una uva en particular les da una comprensión más profunda y un enfoque más “refinado” para trabajar con esa variedad.

Después de probar sus vinos, me resulta difícil discutir que esta joven modesta mujer tiene una manera con las mezclas a base de garnacha que pocos viticultores en California pueden igualar. Esa habilidad por sí sola sería motivo de gran distinción, pero su éxito en la elaboración de todo, desde el Pinot Noir de clima frío hasta el Cabernet Napa Cult y todo lo demás prueba que Keplinger simplemente tiene un toque mágico cuando se trata de la elaboración de vinos.

Y cuando miró, Keplinger vio que la mayor parte de su tiempo libre lo pasaba enseñándose a sí misma más sobre el vino.

“Crecí en Ohio con un padre que tenía una bodega de vinos”, dice. “No era un coleccionista de trofeos ni nada de eso, pero mis padres tenían vino en la mesa todas las noches. Mi madre es y fue una cocinera increíble. Hacía su propio pan, pasta, todo desde cero. Realmente vivíamos de jardín a mesa unos pocos meses de cada año. Y en ocasiones especiales a los niños nos ofrecían un vaso de vino. “

Ella recuerda haber pasado tiempo en la bodega de Finger Lakes de Constantin Frank, de quien su padre se había hecho amigo mientras estudiaba en Cornell, en Ithaca, NY. Así que, con un poco de tiempo en sus manos, y una creciente desilusión con la medicina, Keplinger casi se relajó en su siguiente carrera.

“Durante ese tiempo estaba leyendo sobre diferentes regiones vinícolas y luego conduciendo a Big Y [un importante minorista de vinos en el área] y comprando vinos para ver cómo sabían”, recuerda. “Estaba haciendo muchas degustaciones, mucha bebida y mucha lectura – no sólo guías de vinos, sino también cosas como My Lady Vine, la autobiografía de Rothschild – y todo eso tuvo un gran

impacto. Pero obviamente no podía hacer nada con ese interés en la Costa Este.”

“Vi que U.C. Davis tenía un programa de postgrado en Enología,” continúa, “y decidí dar un gran salto de fe. Me inscribí en 1998, y eso fue todo. Mi primera pasantía fue en Mumm Napa Valley y a mitad de camino me senté y me dije a mí misma: “¡Estoy tan feliz! Me encanta lo que puedo hacer. Es la combinación perfecta de ciencia y naturaleza, los sentidos y el arte.”

Keplinger hizo una pasantía con Heidi Barrett en la Bodega Paradigm, donde le ofrecieron el puesto de asistente de vinicultor al año siguiente. Después de trabajar una cosecha en Australia, regresó a California para convertirse en asistente de enólogo en Fiddlehead en Santa Bárbara. Estaba ocupada elaborando Sauvignon Blanc y Pinot Noir cuando le llamaron de España.

“Recibí esta oferta de Bodegas Melis para ayudarles a empezar en el Priorato,” dice, “y no había ninguna duda de tomar el trabajo. Pero era una locura. No tenían nada. Empecé tratando de encontrar un lugar en el Priorato donde se pudiera comprar el equipo necesario para hacer vino.”

Keplinger se encontró buscando nuevos viñedos, plantando los que ya habían sido encontrados, manejando los que ya tenían, comprando equipo, alquilando instalaciones, trabajando en el laboratorio, trabajando en la bodega, y más. Un poco más de tres años de este tipo de actividad frenética era todo lo que Keplinger podía manejar, pero también eran precisamente el tipo de crisol que puede forjar un conjunto de habilidades que permiten a un vinicultor entender y operar cada aspecto de la operación de una bodega.

El tiempo que pasó con Barrett y Abreu también permitió a Keplinger entrar en onebasilisk-09-large-nobg.jpg

de los clubes más exclusivos del Valle de Napa: el grupo de vinicultores que han sido despedidos por Don Bryant, de Bryant Family Wines.

Mi primer encuentro con Keplinger, de hecho, fue una entrevista sobre su experiencia habiendo trabajado en Bryant por apenas 20 meses antes de que le entregaran sus papeles de paseo a mitad de la cosecha. Keplinger fue notablemente optimista sobre todo el asunto, lo que finalmente le dio el espacio para concentrarse en su propia marca, que comenzó en 2006 y que ahora maneja con su marido, D.J.

Quizás no es sorprendente que los dos se conocieran por una botella de vino español.

“En realidad acababa de pasar por una ruptura”, recuerda Keplinger de su viaje de un día a Los Ángeles desde Santa Bárbara para reunirse con un amigo. “La última cosa que quería hacer era conocer a alguien. Sólo quería pasar el rato con mi novia y comer algo.”

“Los dos terminaron en un pequeño bar de tapas conectado a una tienda de vinos españoles donde D.J. estaba trabajando para equilibrar el flujo de caja irregular de la compañía de alimentos orgánicos que él y un amigo habían empezado después de dejar atrás sus carreras en el mundo de la alta tecnología.

“Me acerqué a la pared de la tienda de vinos”, recuerda Keplinger, “buscando uno de mis vinos ‘go-to’ y no tenían ninguno de ellos. Este tipo se acercó y se ofreció a ayudarme a elegir algo, y de alguna manera tuvimos esta divertida conversación. Había algo en él. Había claramente química, pero en realidad, no me interesaba nada. Me gustó su recomendación de vino, sin embargo.”

“Estaba en medio de este resfriado, y estaba realmente muy enfermo,” recuerda D.J. “También les recomendé un postre, y esperaba que les gustara, así que les dije que me lo hicieran saber antes de irse. Helen se acercó para dar las gracias y me dio una tarjeta de visita con su número de teléfono. Ella dijo algo así como ‘pareces interesado en el vino, hazme saber si quieres venir a la bodega alguna vez.'”

“Estaba muy enfermo,” recuerda Helen, “Y bueno, había algo en él…” se aleja con una sonrisa, pero sin ninguna explicación real de cómo terminó dando su número.

No hace falta decir que llamó, y terminaron pasando el fin de semana de la fiesta de vacaciones de Fiddlehead acampando y surfeando en la costa. Hubo suficiente chispa (y suficiente tiempo de vacaciones en Europa) para sostener la relación a través de la estancia de Keplinger en España, y los dos han estado juntos desde entonces.

D.J. dirige las operaciones, el marketing, las ventas y el negocio de Keplinger Wines y, por supuesto, proporciona mano de obra en la cosecha y durante el aplastamiento. Juntos, la pareja preside una producción de 800 cajas de variedades y mezclas de Rhone procedentes de toda California.

“Me encanta hacer mezclas de Cabernet y Bordeaux”, dice Keplinger. “Por eso estoy aquí en Napa. Pero es bueno tener algo que no compita con tus clientes y tu trabajo diario. También me enamoré de la garnacha en España, y cuando decidí crear mi propia marca en 2004, no había tantas garnachas buenas en California. No estaba seguro de por qué.”

“En opinión de Keplinger, no mucha gente ha conseguido la combinación correcta de sitio de viñedo, técnicas de cultivo, y material vegetal correcto.

“Me llevó un año encontrar mi primer sitio de viñedo. Tanta garnacha está plantada en los lugares equivocados de California. Y no mucha gente sabe que la uva es como el Pinot Noir – si tienes tres toneladas o más por acre en la planta, va a ser insípida. Necesita ser de baja cosecha, y necesita un manejo de la copa intenso y muy particular. La uva es muy sensible al sol. No puede estar a la sombra pero al mismo tiempo no puede estar a pleno sol o se blanqueará. “Me tomo mi tiempo para encontrar viñedos”, dice. “He mirado un montón de sitios. Quiero asegurarme de que también encuentro un cultivador que quiera hacer lo que le pido.” “Los sitios adecuados, según Keplinger, son laderas empinadas y rocosas que drenan muy bien. Un poco de arcilla está bien, pero lo mejor para la uva es el suelo volcánico y pedregoso.

Keplinger ahora cultiva seis pequeñas parcelas, tres en el condado de Sonoma, y tres en las estribaciones de la Sierra. De cada una de ellas, hace entre 60 y 200 cajas de vino por año. Su régimen de elaboración de vino califica como algo de vanguardia en California, pero no levantaría una ceja en España. Ella empapa en frío sus uvas durante tres a cinco días y deja que todo fermente con levaduras nativas (con la excepción de 1 o 2 lotes que no lo hacen por sí mismos). El jugo macera en las cáscaras durante 30-40 días y el jugo de la cosecha libre se drena a barriles de roble de 600 litros donde se sienta sin ser molestado hasta su mezcla y embotellamiento. La mayoría de los vinos pasan unos 18 meses en barrica antes de ser mezclados y luego embotellados sin filtrar.

“Soy cuidadoso con los vinos en la elaboración del vino. Quiero estructura y quiero que envejezca”, dice Keplinger. “También me interesa la expresión de un solo lugar, la voz de un solo viñedo – eso es lo más interesante para mí – un vino que pueda hacer cada cosecha y ver cómo cambia. No tengo ningún interés en hacer vinos genéricos que gusten a la gente.”

Los vinos de Keplinger se hacen en las instalaciones de Cuvaison en Napa, y es probable que continúen siendo

en el futuro inmediato, al menos hasta que Keplinger tome otro trabajo a tiempo completo, una posibilidad que Keplinger no puede predecir por el momento.

Antes de presentar mis notas de cata de sus vinos de 2010, quiero señalar que sin duda habrá todo un grupo de gente que podría mirar los niveles de alcohol de estos vinos, ricos como son, y descartarlos sólo por eso. Esto sería un grave error. Son hermosos y equilibrados. ¿Grandes?
Sí, pero sin un rastro de la exagerada teatralidad que a menudo puede marcar a los vinos del Nuevo Mundo cuyos niveles de alcohol empujan a los 14 y 15 altos. Estos son vinos magníficos que son los principales candidatos para sacar a cualquiera de la rutina que implica beber siempre los sospechosos habituales.

NOTAS DE CATA:

2010 Keplinger “Caldera” Red Blend, El Dorado, Sierra Foothills
Granate oscuro en la copa, este vino huele a cereza y chocolate con brillantes notas de bayas y distintos aromas de metal oxidado que son bastante interesantes. En la boca, el vino es afelpado y aterciopelado con brillantes notas de cereza y chocolate mezcladas con fresa y toques de cedro. Brillante, acidez jugosa y taninos débiles. Largo final. Una mezcla de 65% Mourvedre, 29% Garnacha, 6% Cunoise. 14,8% de alcohol. Puntuación: entre 9 y 9,5. Costo: €60.

2010 Keplinger “Lithic” Red Blend, Amador, Sierra Foothills
Granate oscuro en color, este vino tiene una increíble nariz floral de cassis, arándanos y violetas. Las notas de regaliz tinto emergen con el tiempo. En la boca, los taninos magníficamente flexibles se apoderan suavemente de los sabores del cassis, la mora, el arándano y la tierra húmeda. Profundo, resonante y complejo, pero sin ser pesado. Fantástico equilibrio ácido, y un maravilloso y largo final. Vaya. 44% de Garnacha, 31% de Mourvedre, y 25% de Syrah. 14,9% de alcohol. Puntuación: alrededor de 9,5. Costo: €60.

2010 Keplinger “Basilisk” Red Blend, Russian River Valley, Sonoma
Granate medio a oscuro en la copa, este vino huele a fresa dulce y cerezas mezcladas con tonos más maderosos de pasta roja de miso. En la boca el vino tiene un maravilloso carácter a fresa dulce y naranja sanguina. Una excelente acidez brillante aporta un fantástico contrapunto a los taninos pulverulentos. La fruta tiene una calidad alegre, y un ligero sabor a cacao en polvo me da sed de más. Más que nada, este vino tiene una increíble armonía que lo hace totalmente engullible. Impresionante. 14,8% de alcohol. Puntuación: entre 9,5 y 10. Costo: €60.

2010 Keplinger “Red Slope” Grenache, Knights Valley, Sonoma
Medio a granate oscuro en la copa, este vino huele a mermelada de fresa y violetas. En la boca, el vino tiene un brillo loco, con sabores a fresas, cereza, nuez de cola, y un toque de cuero. Los taninos pegajosos tienen una cualidad pétrea que es bastante convincente. Hecho de un viñedo a 1000 pies de altura en una cresta del Valle de los Caballeros. Incluye un 4% de Syrah. El vino transmite cierta sensación de su 15,3% de alcohol con una sensación de calidez en el paladar, pero en general se mantiene bastante equilibrado en todo. Maravillosas notas florales y cítricos exóticos persisten en el final. Puntuación: entre 9 y 9.5. Costo: €60.

2010 Keplinger “Kingpin Rows” Syrah, Knights Valley, Sonoma
Granate muy oscuro en la copa, este vino huele a mora, cassis, y un toque de pimienta negra. En la boca, los sabores del cassis y la mora se envuelven en taninos polvorientos que cubren la boca. La jugosa acidez hace que el vino sea bastante brillante, y da un poco de chasquido a los sabores de arándanos que perduran mucho tiempo en el final. 15,4% de alcohol. Puntuación: entre 9 y 9.5. Costo: €60.

2010 Keplinger “Sumo” Syrah, Amador, Sierra Foothills
Inky granate casi opaco en la copa, este vino huele a flores blancas dulces y rico cassis. En la boca, el vino es voluminoso y rico, de hombros anchos y macizo. Zarzamora, cassis, arándanos y toques de miel de trébol recorren todo el paladar vestidos con trajes de tanino lanudo. Las notas terrosados emergen en el final. 88% Petite Syrah, 10% Syrah, y 2% Viognier, todos cofermentados, en una especie de giro extraño en un Cote Rotie. 14,9% de alcohol. Puntuación: entre 9 y 9.5. Costo: €60.

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